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La flotte de Napoléon III - Documents
Histoire Guerre de Crimée  - 1853-1856 - par Jean Marpeaux                 (2)

Une nouvelle crise au Proche-Orient

Le   retour   de   la   République   en   France   avait   été   d'autant   plus   mal   vu   par   les   grandes   puissances   européennes   que   la   révolution   de   1848   avait comme   nous   venons   de   le   voir   déclenché   des   mouvements   insurrectionnels   en   divers   points   du   continent,   et   c'est   donc   avec   soulagement qu'elles   accueillirent   le   retour   à   l'ordre   institué   par   le   coup   d'Etat.   Seule   l'Angleterre   resta   méfiante,   attendant   de   voir   les   conséquences   du retour   au   pouvoir   d'un   Bonaparte.   Mais   tout   fut   remis   en   question   lors   de   la   proclamation   de   l'Empire.   Bien   que   Napoléon   III   ait   affirmé "l'Empire   c'est   la   paix"   (1),   tous   craignaient   en   effet   que   le   neveu   suive   l'exemple   de   son   illustre   parent   et   que   l'Europe   soit   à   nouveau   déchirée par des luttes sanguinaires, aussi la France se trouva-t-elle complètement isolée. Comme   son   oncle,   le   nouvel   Empereur   avait   pour   ambition   d'accroître   la   puissance   et   le   prestige   de   la   France,   mais   par   d'autres   moyens.   En Europe   il   ne   rêvait   pas   de   conquêtes   territoriales   mais,   estimant   que   le   meilleur   moyen   de   conserver   la   paix   sur   le   continent   consistait   à   mettre fin   au   morcellement   des   Etats   (Allemagne   et   Italie   en   particulier)   imposé   par   le   Congrès   de   Vienne   et   à   donner   satisfaction   aux   peuples   qui aspiraient   à   plus   de   libéralisme,   il   entendait   contribuer   à   mettre   fin   à   l'immobilisme   des   puissances   de   l'est   qui   se   voulaient   gardiennes   de l'ordre   établi.   Par   contre   son   règne   sera   une   longue   suite   d'expéditions   lointaines   visant   à   accroître   le   rayonnement   de   notre   pays   dans   le   reste du   monde.   D'autre   part   il   vouait   une   grande   admiration   pour   la   puissance   économique,   industrielle,   et   maritime   de   l'Angleterre,   aussi   le remarquable   développement   que   connaîtra   notre   pays   sous   son   règne   sera-t-il   largement   inspiré   du   modèle   britannique.   Et   comme   pour   parler d'égal   à   égal   avec   ce   pays   et   mener   à   bien   sa   politique   extra-européenne   il   lui   fallait   disposer   d'une   puissante   Marine,   notre   flotte   connaîtra alors une ère de prospérité rarement atteinte au cours de son histoire. Paradoxalement,   alors   que   la   crise   d'Orient   de   1840   avait   failli   amener   nos   deux   pays   au   bord   de   la   guerre,   c'est   une   nouvelle   crise   survenue dans   cette   région   du   monde   qui   allait   provoquer   un   rapprochement   de   la   France   et   de   la   Grande   Bretagne.   Tout   avait   commencé   par   une escarmouche   opposant   la   France   et   la   Russie.   Les   firmans   de   1690   confirmés   par   ceux   de   1740   avaient   accordé   à   notre   pays   la   protection   les chrétiens   vivant   dans   l'Empire   Ottoman,   et   ceux-ci   avaient   alors   acquis   le   droit   d'assurer   la   garde   d'un   certain   nombre   de   Lieux   Saints.   Or   au   fil des   temps   les   orthodoxes   qui   bénéficiaient   de   la   protection   du   tsar   s'imposèrent   peu   à   peu   dans   la   région,   et   en   1808   ils   avaient   chassé   les latins des Lieux Saints. Soucieux   cette   fois   encore   de   satisfaire   son   électorat   catholique,   Louis   Napoléon   intervint   auprès   de   la   Sublime   Porte   dès   son   élection   à   la présidence   de   la   République,   et   en   février   1852   un   nouveau   firman   rétablit   les   prérogatives   des   catholiques   romains.   Furieux,   le   tsar   Nicolas   1er obtint   des   Turcs   que   ce   firman   ne   soit   pas   appliqué.   Ayant   appris   que   les   chrétiens   s'étaient   vu   refuser   l'accès   aux   Lieux   Saints   contrairement aux   accords   conclus,   Bonaparte   réitéra   ses   protestations,   et   Constantinople   s'inclina.   Mais   Nicolas   1er   ne   se   tint   pas   pour   battu,   et   il   envoya   le prince   Menchikov   en   Turquie   pour   régler   la   question.   Des   négociations   s'ouvrirent,   mais   devant   la   détermination   russe   la   France   joua   la conciliation,   et   l'affaire   fut   conclue   par   un   firman   de   mai   1853   qui   donnait   satisfaction   aux   deux   parties,   mais   qui   était   particulièrement favorable   pour   les   orthodoxes.   Ce   qui   mit   le   feu   aux   poudres   fut   une   nouvelle   exigence   des   Russes   qui   tentèrent   ensuite   d'obtenir   un   droit   de protection sur les 12 millions d'orthodoxes habitant ce pays. Cette   immixtion   dans   les   affaires   intérieures   de   la   Turquie   était   inacceptable   pour   la   Grande   Bretagne   qui   estimait   que   l'intégrité   de   ce   pays était   un   élément   essentiel   de   l'équilibre   européen   et   qui   voulait   conserver   sa   suprématie   sur   cette   partie   de   la   Méditerranée   dans   laquelle   elle avait   des   intérêts   économiques   et   par   laquelle   passait   l'une   des   routes   menant   aux   Indes.   Déjà   en   janvier   de   la   même   année   le   tsar   Nicolas   1er qui   souhaitait   s'affranchir   des   contraintes   qui   lui   avaient   été   imposées   par   le   traité   de   1841   avait   proposé   aux   Britanniques   d'anticiper   le démembrement   de   l'Empire   Ottoman   alors   déliquescent   en   le   partageant   entre   les   signataires   du   traité   de   1841.   L'Angleterre   avait   alors   décliné cette   proposition   et,   mise   au   courant   de   cette   nouvelle   tentative   d'immixtion   dans   les   affaires   turques,   elle   incita   les   Ottomans   à   repousser   les exigences des Russes. Furieux, Nicolas 1er massa alors ses troupes sur la frontière, menaçant les provinces danubiennes. Napoléon   III   qui   avait   lui   aussi   des   intérêts   à   défendre   dans   cette   région   vitale   dans   ces   évènements   un   moyen   de   rompre   l'isolement   dont souffrait   notre   pays.   Faisant   valoir   qu'en   cas   de   conflit   l'Armée   anglaise   ne   pourrait   à   elle   seule   affronter   l'Armée   russe,   il   proposa   alors   aux Britanniques   une   alliance   qui   fut   chaudement   accueillie   par   ces   derniers,   et   dans   l'espoir   qu'une   démonstration   de   force   suffirait   à   régler   le problème   une   flotte   franco-britannique   composée   de   quinze   vaisseaux   (dont   huit   français),   douze   frégates   (dont   quatre   françaises),   et   quelques unités   légères   se   concentra   le   14   juin   à   Besika   à   l'entrée   des   Dardanelles.   Mais   la   réaction   de   Nicolas   1er   fut   d'ordonner   le   3   juillet   à   ses   troupes d'envahir les Principautés danubiennes. Toute   conciliation   s'étant   avérée   impossible,   la   Sublime   Porte   déclara   la   guerre   à   la   Russie   le   23   octobre.   La   veille   les   premiers   navires   alliés étaient   entrés   dans   la   mer   de   Marmara,   rejoignant   la   flotte   turque   qui   protégeait   Constantinople.   Lors   de   ce   transfert,   en   raison   du   fort   courant et   des   vents   contraires,   les   voiliers   se   montrèrent   dans   un   premier   temps   incapables   de   pénétrer   dans   les   Détroits   sans   l'aide   des   remorqueurs, et   le   Napoléon   se   distingua   en   se   montrant   capable   de   remorquer   à   lui   seul   le   trois-ponts   Ville   de   Paris   qui   portait   le   pavillon   de   l'amiral commandant   la   flotte   française   alors   que,   ne   disposant   pas   de   remorqueur   assez   puissant,   son   homologue   anglais   devait   rester   à   l'ancre   dans l'attente de conditions favorables pendant près d'une semaine avan t de pouvoir le rejoindre. Bataille de Sinope (par Alexei Bogolioubov) Le   premier   acte   de   ce   conflit   fut   une   bataille   navale   qui   devait   faire date    dans    l'histoire.    Un    détachement    turc    composé    de    sept frégates,   trois   corvettes,   et   deux   vapeurs   qui   avait   été   envoyé   en mer   Noire   pour   ravitailler   des   troupes   stationnées   en   Asie   Mineure ayant   dû   se   réfugier   à   Sinope   en   raison   du   mauvais   temps,   il   fut attaqué    le    30    novembre    par    une    flotte    russe    composée    de    six vaisseaux   dont   trois   trois-ponts,   deux   frégates,   et   deux   vapeurs,   et en    deux    heures    la    formation    turque    fut    anéantie.    Les    Russes jouissaient   certes   d'une   supériorité   considérable,   mais   leur   succès fut   attribué   principalement   au   fait   que,   contrairement   à   ceux   des Turcs,   leurs   navires   étaient   équipés   d'obusiers.   Déjà   en   1849,   lors d'une    guerre    opposant    l'Allemagne    au    Danemark    un    vaisseau danois    et    une    frégate    avaient    été    coulés    par    les    obusiers    qui protégeaient    la    ville    d'Eckernförde,    mais    ces    pertes    avaient    été attribuées   à   des   erreurs   commises   par   les   responsables   de   cette opération.   L'ampleur   du   désastre   subi   à   Sinope   joua   le   rôle   de révélateur   et   amena   l'ensemble   des   nations   maritimes   à   admettre enfin   ce   que   Paixhans   avait   prévu   au   début   des   années   1820,   à   savoir   qu'en   raison   du   pouvoir   destructeur   des   obus   l'ère   des   escadres composées de navires en bois était terminée. Le   3   janvier   1854   les   dix-huit   bâtiments   constituant   la   flotte   alliée   reçurent   l'ordre   de   pénétrer   en   mer   Noire,   mais   il   fut   affirmé   qu'il   s'agissait d'une   opération   de   maintien   de   la   paix   sans   intention   agressive   simplement   destinée   à   décourager   la   flotte   russe   de   toute   atteinte   contre   le territoire   ottoman   ou   de   toute   nouvelle   attaque   de   navires   turcs.   Toutefois   les   croisières   qui   furent   effectuées   par   nos   bâtiments   trouvèrent   la mer   vide.   En   effet   la   flotte   russe   qui   était   presqu'uniquement   composée   de   voiliers   (2)   se   sentait   en   position   d'infériorité,   aussi   s'était-elle réfugiée dans ses ports. Sur    le    plan    diplomatique    les    évènements    allaient    alors    s'accélérer.    Le    4    février    1854,    accusant    la    France    et    l'Angleterre    d'avoir    violé    la convention   de   1841   en   pénétrant   en   mer   Noire,   Nicolas   1er   rompit   ses   relations   diplomatiques   avec   Paris   et   Londres.   A   leur   tour   les   franco- britanniques   adressèrent   à   la   Russie   le   27   février   un   ultimatum   la   sommant   d'évacuer   les   Principautés   danubiennes   auquel   il   fut   répondu   par un   accroissement   de   la   pression   militaire   exercée   par   les   Russes   dans   cette   région.   Il   devint   alors   évident   que   l'envoi   d'un   corps   expéditionnaire pouvait seul sauver la Turquie de l'invasion, et le 27 mars la France et la Grande Bretagne déclarèrent à leur tour la guerre à la Russie. Ainsi   débuta   le   conflit   qui   fut   appelé   Russian   War   par   les   Anglais   et   guerre   de   Crimée   par   les   Français.   Sa   particularité   étant   l'absence   de frontière   commune   entre   les   principaux   belligérants   (3),   les   Marines   alliées   allaient   y   jouer   un   rôle   essentiel   en   transportant   les   troupes   et   leur matériel   sur   de   longues   distances,   puis   en   assurant   leur   débarquement,   en   maintenant   un   blocus   sur   les   côtes,   et   en   menant   des   attaques contre   les   places   fortes   situées   sur   le   littoral,   mais   par   contre   elles   n'eurent   jamais   l'occasion   d'affronter   la   Marine   russe,   celle-ci   ayant   toujours refusé    de    répondre    à    nos    provocations.    Une    autre    particularité    de    cette    guerre    fut    la    part    prise    par    les    vapeurs    qui    se    montrèrent indispensables pour mener à bien la plupart des actions menées par les flottes alliées. Les   opérations   principales   se   déroulèrent   sur   deux   théâtres   :   la   mer   Noire   et   la   Baltique.   Les   moyens   déployés   par   la   France   et   l'Angleterre   y furent    complémentaires    car    si    les    bâtiments    britanniques    engagés    dans    ces    opérations    furent    plus    nombreux    que    les    nôtres,    le    corps expéditionnaire était principalement composé de troupes françaises.

Les opérations en mer Noire en 1854

Le   premier   problème   à   résoudre   fut   d'acheminer   les   troupes   sur   leur   théâtre   d'opérations.   Alors   que   les   Britanniques   purent   pour   cela   puiser dans   leur   flotte   commerciale   qui   était   la   première   du   monde,   notre   pays   était   doublement   handicapé   :   alors   que   l'effectif   des   troupes   françaises engagées   était   bien   supérieur   à   celui   des   troupes   britanniques,   sa   marine   marchande   était   beaucoup   plus   réduite   que   celle   de   nos   alliés,   et surtout   elle   comprenait   trop   peu   de   vapeurs.   La   réquisition   des   vapeurs   des   Messageries   Impériales   et   l'affrètement   de   navires   de   commerce français   et   même   étrangers   ne   pouvant   suffire   pour   transporter   la   totalité   de   notre   corps   expéditionnaire   composé   de   58.604   hommes   (contre 25.000   Britanniques),   1313   chevaux,   et   6590   t   de   matériel,   les   navires   de   guerre   furent   chargées   d'assurer   l'acheminement   de   la   majorité   des hommes,   leur   matériel   ainsi   que   les   chevaux   étant   embarqués   à   bord   de   voiliers.   Toutefois   pour   mener   à   bien   cette   opération   alors   qu'au même    moment    il    était    décidé    d'envoyer    une    escadre    en    Baltique,    il    fut    nécessaire    de    réarmer    de    nombreux    bâtiments    et    d'activer l'achèvement   de   ceux   qui   étaient   en   construction.   Le   budget   de   la   Marine   française   fut   alors   porté   à   179   millions,   ce   qui   lui   permit   de   voir   ses effectifs s'élever à 59.000 hommes, et de disposer de 254 navires armés. Le   lieu   de   rassemblement   choisi   pour   le   corps   expéditionnaire   était   Gallipoli,   à   l'extrémité   est   de   la   mer   de   Marmara.   Pour   franchir   les   quelque 1500   milles   qui   séparaient   la   Turquie   de   la   métropole   les   vapeurs   mettaient   douze   jours,   les   voiliers   remorqués   quinze,   et   ceux   qui   naviguaient à la voile de trente à quarante. De plus ces derniers devaient généralement être assistés par un remorqueur pour pénétrer dans les détroits. De   leur   côté   les   Russes   n'étaient   pas   resté   inactifs,   et   le   14   avril   ils   assiégèrent   Silistrie,   à   une   centaine   de   kilomètres   au   sud-est   de   Bucarest, dernière   place   forte   avant   Constantinople.   Il   fut   donc   décidé   de   transporter   des   troupes   à   Varna   afin   de   porter   secours   aux   armées   turques. Toutefois,   si   les   hommes   des   quatre   premières   divisions   de   l'armée   d'Orient   avaient   pu   être   amenés   à   destination   par   huit   frégates   à   vapeur   et vingt-huit   navires   de   commerce   remorqués,   la   majeure   partie   de   leurs   équipements   qui   étaient   embarqués   à   bord   de   voiliers   n'était   pas   encore arrivée.   De   plus,   pour   venir   à   bout   de   l'hostilité   manifestée   par   la   Grèce,   une   brigade   avait   dû   être   débarquée   au   Pirée   le   29   mai,   et   les   vapeurs qui   avaient   été   affectés   à   cette   opération   allaient   cruellement   faire   défaut   lors   de   ce   transfert.   Finalement   5600   hommes   purent   malgré   tout être   débarqués   à   Varna   le   4   juin.   Mais   deux   jours   plus   tôt   l'Autriche   avait   sommé   la   Russie   d'évacuer   les   Principautés   danubiennes,   et   pour appuyer   cette   injonction   elle   avait   massé   des   troupes   à   sa   frontière.   Craignant   d'être   pris   entre   deux   feux,   les   Russes   amorcèrent   le   22   juin   un mouvement de repli, et les territoires occupés furent évacués. Entretemps    la    frégate    anglaise    Furious    qui    s'était    présentée    le    9    avril    devant    Odessa    sous    pavillon    parlementaire    pour    récupérer    les ressortissants   britanniques   avait   essuyé   le   tir   des   batteries   côtières.   Pour   venger   cet   affront,   le   21   avril   huit   frégates   à   vapeur   (les   Vauban, Descartes,   Mogador,   et   cinq   unités   britanniques)   se   présentèrent   devant   le   port   et   ouvrirent   le   feu.   Le   tir   fut   intense   de   part   et   d'autre,   et   le Vauban,   atteint   par   trois   boulets   rouges   dans   sa   coque   et   ses   roues   à   aubes,   subit   un   début   d'incendie   mais   au   bout   de   dix   heures   les   défenses de la ville avaient été démantelées et une cinquantaine de navires qui se trouvaient dans le port avaient été coulés. Comme   nos   armées   ne   souhaitaient   pas   poursuivre   l'Armée   du   tsar   sur   son   immense   territoire,   la   flotte   fut   alors   envoyée   à   Sébastopol   dans l'espoir   de   provoquer   la   sortie   des   navires   russes,   mais   elle   eut   beau   croiser   pendant   sept   jours   devant   ce   port,   ceux-ci   qui   se   sentaient   en position   d'infériorité   restèrent   à   l'abri   de   leurs   fortifications.   Par   ailleurs   une   reconnaissance   menée   par   deux   vaisseaux   à   vapeur   (dont   notre Charlemagne)   et   sept   frégates   à   vapeur   (les   Mogador,   Vauban,   et   cinq   unités   britanniques)   montra   qu'à   l'exception   de   trois   d'entre   eux   tous   les forts   situés   sur   les   côtes   russes   à   l'est   de   la   Crimée   avaient   été   évacués.   Les   navires   alliés   revinrent   alors   mouiller   à   Baltchik,   au   nord   de   Varna, le   20   mai.   La   seule   perte   subie   par   les   Alliés   avait   été   celle   de   la   frégate   à   roues   britannique   Tiger   qui,   prise   par   la   brume,   s'était   échouée   sur   la côte russe et qui fut incendiée par son équipage pour éviter qu'elle tombe aux mains de l'ennemi.   Puisque   la   flotte   russe   refusait   d'affronter   la   flotte   alliée   en   haute   mer,   la   décision   fut   prise   le   18   juillet   de   s'attaquer   à   son   repaire,   la   place   forte de   Sébastopol.   Mais   il   fallait   faire   vite.   D'une   part   parce   que   la   saison   était   déjà   avancée,   et   d'autre   part   en   raison   d'une   épidémie   de   choléra qui,   partie   de   Marseille,   se   propageait   dans   le   corps   expéditionnaire   et   finit   par   atteindre   le   17   juillet   l'escadre   mouillée   à   Varna.   Il   était   donc impératif   de   s'éloigner   du   foyer   de   l'infection.   Pour   assurer   le   siège   de   la   ville   les   Anglais   avaient   réuni   21.500   hommes,   et   les   Français   24.000 auxquels s'ajoutaient 7.000 Turcs. Le    matériel    accompagnant    ces    troupes    était    lui    aussi    considérable    puisqu'il    comprenait    des    chevaux,    des    batteries    de    campagne    (neuf britanniques   et   douze   françaises),   un   important   matériel   de   siège,   des   vivres,   et   trente   chalands   à   fond   plat   qui   venaient   d'être   construits   à Constantinople.   Pour   assurer   le   transport   de   ce   corps   expéditionnaire   les   Britanniques   avaient   affrété   cent-cinquante   navires   de   commerce,   et parmi   eux   il   y   avait   suffisamment   de   vapeurs   pour   remorquer   les   voiliers,   aussi   les   dix   vaisseaux   dont   deux   à   vapeur   et   les   quinze   frégates   ou corvettes   à   vapeur   qui   participaient   à   cette   opération   étaient-ils   en   état   de   combattre   si   l'occasion   s'en   présentait.   La   situation   était   bien différente   pour   les   Français   qui   durent   affréter   des   navires   de   commerce   dans   toute   la région,   mais   comme   ils   n'étaient   pas   assez   nombreux,   une   fois   encore   notre   flotte   fut   mise à   contribution.   Et   comme   les   remorqueurs   faisaient   défaut   parmi   les   navires   affrétés,   la plupart   des   voiliers   dut   être   envoyée   à   l'avance   sans   escorte   afin   qu'ils   se   trouvent   au rendez-vous lors du débarquement. La   flotte   britannique   composée   de   dix   vaisseaux   et   quinze   frégates   ou   corvettes   à   vapeur fut   rejointe   le   8   septembre   à   la   hauteur   du   Danube   par   la   flotte   française   qui   comprenait quatre   vaisseaux   à   hélice   (les   Napoléon,   Montebello,   Jean   Bart,   et   Charlemagne),   onze vaisseaux   à   voiles   dont   trois   trois-ponts,   la   frégate   à   hélice   Pomone   et   treize   frégates   à roues,    trois    frégates    à    voiles    utilisées    comme    transports,    un    transport    à    voiles,    une corvette   à   hélice   et   six   à   roues,   ainsi   qu'un   aviso   à   hélice   et   trois   à   roues.   A   l'exception   de six   d'entre   eux   qui   ne   transportaient   "que"   700   hommes,   les   vaisseaux   avaient   dû   chacun embarquer   de   1300   à   1800   hommes.   Quant   aux   frégates,   quatre   d'entre   elles   avaient   à leur   bord   1100   hommes   et   30   chevaux,   et   six   autres   de   l'artillerie   et   des   chevaux.   Dans   ces conditions,   jusqu'à   sa   jonction   avec   les   Anglais,   cette   flotte   n'aurait   guère   été   en   état   de   se défendre si les Russes avaient appareillé pour venir à sa rencontre. Heureusement   ils   n'en   firent   rien,   et   le   débarquement   débuta   le   14   septembre   au   voisinage   d'Eupatoria,   et   cinq   jours   plus   tard   les   troupes   se mirent   en   marche   en   direction   de   Sébastopol.   Une   armée   russe   envoyée   à   leur   rencontre   ayant   été   balayée   sur   les   rives   de   l'Alma,   le   corps expéditionnaire   contourna   la   ville   par   le   sud   et   prit   possession   du   port   de   Balaklava   le   20   septembre,   puis   de   la   baie   de   Kamiesh   huit   jours   plus tard.   Bien   abritée   et   capable   d'accueillir   aussi   bien   des   navires   de   guerre   que   des   transports,   cette   dernière   va   désormais   servir   de   base   arrière pour le corps expéditionnaire et lui permettre de recevoir renforts et approvisionnements. Côté   mer,   Sébastopol   était   défendu   par   de   redoutables   forteresses,   mais   ses   défenses   terrestres   étaient   insuffisantes.   Mettant   à   profit   le   répit qui   leur   avait   été   accordé,   les   Russes   avaient   pris   un   certain   nombre   de   mesures   pour   pallier   cette   faiblesse.   Au   nord   la   ville   était   adossée   à   un large   bras   de   mer   qui   en   interdisait   l'approche,   aussi   les   défenses   furent-elles   concentrées   au   sud.   Comme   le   temps   manquait   pour   construire des   fortifications   en   maçonnerie,   un   puissant   dispositif   de   défense   composé   d'ouvrages   en   terre   y   fut   déployé,   et   il   fut   armé   par   les   quelque 3000   canons   qui   avaient   été   récupérés   sur   les   navires   mouillés   dans   le   port.   Enfin,   pour   interdire   aux   bâtiments   alliés   l'accès   au   bras   de   mer   au bord duquel était construite la ville, cinq vaisseaux avaient été sabordés dans la passe. De   leur   côté   les   Alliés   avaient   eux   aussi   débarqué   un   certain   nombre   de   canons   de   leurs   navires   pour   renforcer   leur   artillerie   de   siège,   et   le   17 octobre   ils   passèrent   à   l'attaque.   Cette   offensive   terrestre   était   soutenue   par   la   flotte   qui   était   chargée   de   bombarder   en   même   temps   les fortifications   situées   sur   le   front   de   mer.   Le   temps   étant   calme   chaque   vaisseau   à   voiles   avait   été   amené   par   une   frégate   à   vapeur   à   sa   position de   tir   située   à   un   peu   plus   d'un   kilomètre   du   rivage.   Le   combat   dura   quatre   heures   pendant   lesquelles   les   navires   alliés   furent   malmenés   par l'artillerie   russe.   Le   Napoléon   vit   sa   carène   percée   sous   la   flottaison,   un   obus   sema   la   mort   sur   la   dunette   du   Ville   de   Paris,   un   autre   mit   hors service la machine du Charlemagne, et trois navires anglais qui avaient été touchés par des boulets rouges connurent un début d'incendie. Par   ailleurs   les   coques   de   nombreux   bâtiments   furent   atteintes   par   les   projectiles   russes   et   les   gréements   furent   endommagés.   Enfin   504 hommes   furent   mis   hors   de   combat.   Les   dégâts   causés   par   l'artillerie   russe   auraient   d'ailleurs   pu   être   encore   nettement   plus   importants   si   la fumée   dégagée   par   les   canons   n'avait   gêné   son   tir.   Cette   fumée   était   en   effet   si   épaisse   que   très   vite   seuls   les   mâts   des   navires   étaient   visibles au   dessus   du   nuage.   Par   contre   les   milliers   de   boulets   et   d'obus   que   nos   navires   avaient   lancés   ne   causèrent   que   des   dommages   insignifiants aux   murailles   en   granit   des   forts   russes.   Parmi   les   bâtiments   présents   le   seul   qui   ait   obtenu   quelques   résultats   significatifs   était   l'aviso   Vautour qui   avait   été   transformé   en   bombarde.   Grâce   à   leur   trajectoire   courbe   les   projectiles   lancés   par   les   mortiers   dont   il   était   équipé   étaient   en   effet passés   au   dessus   des   remparts   pour   s'abattre   sur   des   objectifs   situés   à   l'intérieur   de   la   citadelle.   Même   si   aucun   navire   allié   n'avait   été   perdu, cette   opération   se   soldait   donc   par   un   échec,   et   elle   démontrait   l'inefficacité   et   la   vulnérabilité   des   navires   en   bois   face   à   une   forteresse équipée d'une artillerie moderne. A   terre   les   résultats   avaient   été   tout   aussi   décevants.   Pourtant   les   combats   avaient   été   acharnés.   Mais   les   constructions   défensives   en   terre s'étaient   montrées   plus   résistantes   que   prévu,   et   surtout   elles   présentaient   l'avantage   de   pouvoir   être   rapidement   remises   en   état   lorsque   des projectiles   avaient   réussi   à   les   bouleverser.   Les   renforts   parvenus   en   traversant   le   bras   de   mer   situé   au   nord   de   la   ville   permirent   aux   Russes   de reprendre   l'offensive   le   6   novembre,   mais   ils   furent   repoussés.   Au   total   depuis   le   début   du   siège   11.800   Russes   et   4300   soldats   alliés   avaient   été mis   hors   de   combat.   Comme   la   mauvaise   saison   était   proche   les   Alliés   décidèrent   de   reporter   au   printemps   la   prochaine   offensive,   et   les troupes se préparèrent à hiverner sur place. La   flotte   fut   alors   surprise   par   un   ouragan   qui   balaya   les   côtes   le   14   novembre.   A   Kamiesh   les   Ville   de   Paris,   Bayard,   et   Friedland   perdirent   leur gouvernail,   et   la   plupart   des   autres   eurent   le   leur   endommagé,   certains   bâtiments   chassèrent   sur   leurs   ancres   et   s'entrechoquèrent,   et   une quarantaine   de   bricks   français   et   britanniques   fut   drossée   sur   le   rivage.   Ce   fut   pire   encore   au   port   de   Balaklava   occupé   par   les   Anglais.   Comme ce   site   était   plus   exposé   les   navires   au   mouillage   se   heurtèrent   violemment,   et   sept   transports   furent   coulés.   Par   ailleurs   le   transport   Danube sombra   au   large   du   cap   Chersonèze,   et   devant   Eupatoria   le   vaisseau   Henri   IV   et   la   corvette   à   vapeur   Pluton   furent   drossés   sur   le   rivage   et   ne purent   être   remis   à   flot.   Afin   de   limiter   les   dégâts   en   cas   de   nouvelle   tempête   il   fut   décidé   de   ne   garder   sur   place   que   huit   vaisseaux   à   voiles (dont   deux   français   :   les   Marengo   et   Alger),   six   à   vapeur   (dont   trois   français   :   le   Napoléon,   le   Jean   Bart,   et   le   Montebello),   et   une   partie   des frégates   à   vapeur.   Cette   décision   de   retrait   était   également   motivée   par   la   nécessité   de   mettre   fin   à   l'épidémie   de   scorbut   qui   sévissait   à   bord de nos navires (4) et par le mauvais état de certains d'entre eux. Dernier   épisode   de   l'année   sur   mer,   le   6   décembre   deux   vapeurs   russes,   une   corvette   et   une   frégate,   sortirent   de   Sébastopol   en   direction   des bases   alliées.   Elles   furent   prises   à   parti   par   la   corvette   Mégère   et   l'aviso   Dauphin   qui   étaient   de   garde   à   la   sortie   du   port,   mais   l'arrivée   de   trois frégates   alliées   venues   à   la   rescousse   (le   Vauban   le   Panama,   et   une   frégate   britannique)   contraignit   rapidement   les   Russes   à   cesser   le   combat   et à regagner leur base. Déçu   par   les   évènements   survenus   en   Crimée,   Napoléon   III   décida   d'augmenter   les   effectifs   du   corps   expéditionnaire,   et   à   nouveau   se   posa   le problème   de   leur   transport.   La   Marine   était   d'autant   moins   capable   d'assurer   à   elle   seule   leur   acheminement   qu'une   partie   de   ses   grands bâtiments   était   en   mer   Noire,   et   que   ceux   qui   en   étaient   revenus   avaient   besoin   d'être   remis   en   état   après   de   longs   mois   de   campagne.   En particulier   rares   étaient   les   vapeurs   disponibles,   alors   que,   compte   tenu   du   temps   régnant   dans   cette   région   à   cette   époque   de   l'année,   il   n'était guère   indiqué   d'utiliser   des   voiliers   pour   effectuer   la   liaison   Constantinople-Sébastopol.   Les   navires   de   retour   de   Baltique   ayant   été   transformés en   transports,   la   Marine   put   assurer   l'acheminement   d'une   partie   des   renforts   jusqu'à   Constantinople   où   ils   étaient   transférés   à   bord   de   navires de   commerce   affrétés   pour   effectuer   la   deuxième   partie   du   trajet.   Pour   favoriser   ce   transfert   de   troupes   la   Grande   Bretagne   mit   également   à notre disposition un certain nombre de navires de guerre et des navires marchands affrétés.

La campagne de Baltique en 1854

Parallèlement   les   Alliés   avaient   également   décidé   d'attaquer   la   Russie   par   le   nord,   avec   pour   principal   objectif   la   base   navale   de   Kronstadt.   Le 11   mars   une   imposante   flotte   anglaise   composée   de   huit   vaisseaux   mixtes,   quatre   frégates   à   hélice,   et   trois   corvettes   à   roues   appareilla   pour   la Baltique   où   elle   sera   rejointe   par   la   suite   par   cinq   vaisseaux   mixtes,   six   vaisseaux   à   voiles,   et   neuf   unités   à   roues,   et   à   partir   du   1er   mai   par   le vaisseau   mixte   français   Austerlitz.   La   Marine   française   ayant   alors   pour   tâche   principale   le   transport   du   corps   expéditionnaire   en   mer   Noire, c'est   seulement   le   20   avril   qu'un   premier   échelon   composé   de   quatre   vaisseaux   et   deux   frégates   à   voiles   portant   2500   hommes   de   troupe   fut en mesure d'appareiller à son tour. Toutefois   ces   bâtiments   étaient   mal   équipés,   et   leurs   équipages   ainsi   que   leurs   approvisionnements   étaient   incomplets.   De   plus   des   pilotes anglais    qu'ils    embarquèrent    aux    Dunes    afin    de    les    guider    lors    du    passage    des    détroits    n'avaient    aucune    expérience    des    voiliers    qui, contrairement   aux   vapeurs,   devaient   composer   avec   les   vents   et   les   courants.   Le   reste   de   la   traversée   fut   un   vrai   cauchemar,   les   calmes   plats alternant avec les tempêtes, et cette formation n'atteignit Kiel que le 20 mai. Elle   y   sera   rejointe   par   quatre   vaisseaux   et   deux   frégates   accompagnés   des   avisos   à   hélice   Lucifer   et   Souffleur,   et   l'ensemble   de   ces   bâtiments quitta   ce   port   neuf   jours   plus   tard.   Une   épidémie   de   scorbut   et   de   variole   s'étant   déclarée   à   bord   des   navires,   ils   durent   toutefois   laisser derrière   eux   le   Breslaw   qui   comptait   plus   de   cent   malades.   Finalement   le   13   juin,   soit   cinquante-trois   jours   après   son   départ   de   France,   cette flotte   rejoignit   enfin   l'escadre   britannique   à   Bärö   Sund,   (actuellement   en   Finlande   à   l'extrémité   sud   du   golfe   de   Bothnie).   Ce   périple   aurait   pu être   notablement   écourté   si   ces   voiliers   avaient   pu   comme   les   navires   anglais   disposer   de   remorqueurs   qui   leur   auraient   permis   de   progresser malgré les vents contraires et les périodes de calme, et qui auraient également facilité leur navigation dans les eaux resserrées des Détroits. Le   22   juin   une   escadre   composée   de   dix-huit   vaisseaux   (dont   six   vaisseaux   à   voiles   français   remorqués   par   des   unités   britanniques),   quelques frégates,   et   des   bâtiments   légers   vint   prendre   position   devant   la   citadelle   de   Kronstadt   qui   défendait   l'accès   à   Saint   Petersbourg.   Elle   espérait cette   fois   encore   inciter   la   flotte   russe   à   livrer   bataille,   mais   comme   à   Sébastopol,   celle-ci   refusa   de   sortir.   Il   était   donc   inutile   de   s'éterniser,   et comme   de   plus   une   épidémie   de   choléra   s'était   déclarée   à   bord,   cette   escadre   leva   l'ancre   le   2   juillet.   Pendant   son   séjour   au   large   de   Kronstadt le Duguesclin avait subi de graves avaries en heurtant un rocher à pleine vitesse. L'objectif   suivant   fut   la   forteresse   de   Bomarsund   bâtie   dans   les   îles   d'Aland   situées   à   la   sortie   du   golfe   de   Bothnie   qui   constituaient   un   bastion avancé   russe   face   à   la   Suède.   A   cet   effet   une   troupe   de   10.000   soldats   français   s'était   embarquée   à   Boulogne   le   18   juillet   à   bord   de   quatre vaisseaux,   trois   frégates,   et   sept   transports   britanniques,   et   ils   furent   suivis   deux   jours   plus   tard   par   le   chef   de   l'expédition   à   bord   du   yacht impérial Reine Hortense. Le   11   août   quatorze   vaisseaux   à   vapeur   (dont   un   français),   dix-sept   vaisseaux   à   voiles   (dont   onze   français),   trois   frégates   à   voiles   françaises,   et onze   frégates   ou   corvettes   à   vapeur   (dont   cinq   françaises)   se   déployèrent   autour   de   l'archipel,   et   le   siège   de   la   forteresse   débuta.   Des   troupes furent   débarquées   et,   soumise   à   leur   pression   et   aux   tirs   de   l'escadre,   la   place   tomba   cinq   jours   plus   tard.   Une   reconnaissance   fut   alors   tentée vers   Hanko   (actuellement   en   Finlande   près   de   la   sortie   du   golfe   homonyme)   et   Reval   (actuel   Tallinn   en   Estonie).   Ce   fut   pour   constater   que   les forts   d'Hanko   étaient   en   cours   de   démantèlement.   Par   contre   ils   furent   accueillis   à   Reval   par   un   tir   intense   qui   les   dissuada   de   tenter   un débarquement.   Un   moment   envisagée,   l'idée   d'attaquer   Sveaborg   (actuel   Helsinki),   sera   elle   aussi   abandonnée   en   raison   de   la   puissance   des ouvrages   qui   défendaient   la   ville,   et   finalement,   comme   la   saison   était   déjà   avancée,   les   Alliés   décidèrent   de   quitter   la   Baltique   avant   qu'elle soit prise par les glaces.

Les opérations en mer Blanche et en Extrême Orient

A   l'extrême   nord   de   la   Russie   une   division   franco-britannique   composée   de   deux   frégates   à   voiles   et   trois   corvettes   à   vapeur   chargée   d'exercer le blocus des côtes détruisit le monastère fortifié de Solovetski et bombarda Kola. Par ailleurs une goélette russe fut capturée. Pendant   ce   temps,   à   l'autre   extrémité   de   cet   immense   territoire,   une   formation   alliée   composée   de   deux   frégates,   six   corvettes,   et   un   sloop avait   décidé   d'attaquer   Petropavlovsk   au   Kamtchatka.   Une   attaque   par   mer   s'étant   avérée   impossible   en   raison   de   l'importance   du   dispositif défensif   de   la   ville,   700   hommes   furent   débarqués   le   4   septembre   dans   l'espoir   de   pouvoir   prendre   la   place   à   revers,   mais   ils   furent   assaillis   par des troupes russes qui leur infligèrent de lourdes pertes, ce qui les obligea à rembarquer moins de trois heures après avoir touché terre.

1855 : l'expédition en mer d'Azov

En   mer   Noire,   pendant   l'hiver,   les   opérations   s'étaient   poursuivies   sur   le   front   terrestre,   constituées   essentiellement   de   guerre   de   tranchées   et de   duels   d'artillerie   appuyés   par   la   flotte   franco-britannique   qui   à   plusieurs   reprises   effectua   des   bombardements   de   nuit   des   fortifications   du front   de   mer   afin   de   dissuader   les   Russes   de   les   dégarnir   au   profit   de   leurs   ouvrages   terrestres.   Mais,   soumis   au   froid   et   au   manque d'approvisionnements   de   toutes   sortes,   les   soldats   furent   décimés   par   les   épidémies.   Insuffisamment   aguerries,   les   troupes   britanniques   en furent   les   principales   victimes,   au   point   que   leurs   pertes   ne   purent   être   compensées   par   les   maigres   renforts   envoyés.   Par   contre   l'Armée française   dont   certains   éléments   avaient   combattu   en   Algérie   au   cours   des   années   précédentes   sut   mieux   s'accommoder   des   conditions pénibles   qu'elle   eut   à   subir.   Les   pertes   y   furent   moins   sévères,   et   le   grand   nombre   d'hommes   disponibles   en   métropole   permit   d'accroître sensiblement ses effectifs. C'est donc elle qui va jouer le rôle principal au cours des opérations ultérieures. Sur   mer   à   partir   du   1er   février   la   flotte   alliée   fut   chargée   d'assurer   le   blocus   de   tous   les   ports   russes   de   la   mer   Noire   pour   mettre   fin   au   trafic   de contrebande de guerre qui s'était établi à partir des ports neutres de Méditerranée. La   mort   du   tsar   survenue   le   2   mai   laissa   entrevoir   la   possibilité   d'une   paix   prochaine,   mais   le   nouveau   tsar   Alexandre   II   fit   échouer   la   tentative de négociation menée sous l'égide des Autrichiens. Comme   une   partie   du   ravitaillement   à   destination   de   Sébastopol   passait   par   la   mer   d'Azov,   le   3   mai   une   troupe   composée   de   7200   français, 2800   britanniques,   et   quatre   batteries   d'artillerie   fut   envoyée   pour   en   prendre   le   contrôle.   Elle   était   transportée   par   quarante   vapeurs   dont treize   français   (les   vaisseaux   Montebello   et   Jean   Bart,   les   frégates   Sané,   Descartes,   Cacique,   Caffarelli,   et   Pomone,   les   corvettes   Roland, Phlégéton,   et   Berthollet,   et   trois   avisos   :   Mégère,   Lucifer,   et   Fulton).   Mais   le   lendemain   cette   flotte   fut   rejointe   par   l'aviso   Dauphin   qui   lui transmit l'ordre de faire demi-tour. Ce   contrordre   avait   pour   origine   une   nouveauté   survenue   peu   de   temps   auparavant   :   depuis   le   25   avril   un   câble   immergé   en   mer   Noire   avait   en effet   permis   d'établir   une   liaison   télégraphique   entre   Paris   et   la   Crimée   (5),   ce   qui   permettait   à   l'Empereur   et   aux   état   majors   parisiens   qui n'avaient   qu'une   connaissance   imparfaite   des   réalités   du   terrain   de   contrôler   presque   en   temps   réel   les   opérations   militaires.   Il   en   résultera   un certain   nombre   d'interférences   malheureuses   entre   les   décisions   prises   localement   et   les   ordres   reçus   de   Paris,   et   c'est   ce   qui   s'était   produit   à cette   occasion.   En   fait   cette   expédition   était   envisagée   depuis   quelques   temps   déjà,   et   alors   que   le   télégraphe   venait   juste   d'être   mis   en   service, la   date   de   son   départ   avait   été   décidée   localement   sans   en   informer   Paris,   alors   que   Napoléon   III   de   son   côté   avait   choisi   de   la   remettre   à   plus tard   et   d'envoyer   à   Constantinople   tous   les   navires   disponibles   pour   transporter   les   troupes   de   réserve   cantonnées   en   Turquie   afin   de   lancer une   grande   offensive   en   Crimée,   et   la   dépêche   faisant   part   de   ses   intentions   n'était   parvenue   qu'après   le   départ   de   cette   expédition.   Incapables de mener à eux seuls cette opération, les Britanniques durent à contrecœur eux aussi rentrer au port. En   fait   l'offensive   en   Crimée   conçue   par   l'Empereur   fut   jugée   trop   risquée,   et   sous   la   pression   des   Britanniques   une   nouvelle   expédition   quitta la   Crimée   pour   la   mer   d'Azov   le   22   mai.   Elle   comprenait   7000   Français,   3000   Anglais,   5000   Turcs,   et   cinq   batteries   d'artillerie   embarqués   à   bord de   cinquante-six   bâtiments   de   guerre   à   vapeur   dont   vingt-trois   français   (les   vaisseaux   Montebello,   Charlemagne,   et   Napoléon,   les   frégates Mogador,   Descartes,   Cacique,   Caffarelli,   Asmodée,   Ulloa,   et   Pomone,   les   corvettes   Primauguet,   Roland,   Berthollet,   Phlégéton,   Caton,   et   Véloce, les   avisos   Lucifer,   Mégère,   Milan,   Dauphin,   Fulton,   et   Brandon,   et   la   bombarde   Vautour).   Estimant   leurs   forces   insuffisantes,   les   Russes n'opposèrent aucune résistance, et les Alliés purent occuper les deux rives du détroit de Kertch qui ouvrait l'accès à la mer d'Azov. Le   25   mai   une   flottille   de   quatorze   canonnières   et   avisos   (dont   quatre   navires   français)   y   pénétra   et   en   fit   le   tour,   détruisant   récoltes,   magasins, et   tout   ce   qui   flottait.   Le   8   juin   les   bâtiments   de   haute   mer   regagnèrent   Kamiesh   tandis   que   les   canonnières   et   les   avisos   poursuivaient   leurs raids.   Bien   que   profondément   désorganisées   par   notre   offensive,   les   voies   d'accès   à   Sébastopol   par   l'est   n'étaient   toutefois   pas   complètement coupées,   car   la   faible   profondeur   de   l'eau   n'avait   pas   permis   aux   bâtiments   alliés   de   détruire   un   pont   en   bois   situé   dans   une   zone   marécageuse à l'extrémité ouest de la mer d'Azov.

La chute de Sébastopol

Pendant   ce   temps   les   opérations   s'intensifiaient   autour   de   Sébastopol.   Le   7   juin   les   troupes   alliées   emportèrent   les   défenses   extérieures   de   la citadelle,   et   sur   cette   lancée   un   grand   assaut   fut   tenté   le   18   juin,   mais   il   se   traduisit   par   un   sanglant   échec,   5200   hommes   ayant   été   mis   hors   de combat.   Le   16   août   les   Russes   qui   avaient   pu   recevoir   des   renforts   tentèrent   de   desserrer   l'étau   qui   entourait   la   ville,   mais   cette   offensive   fut elle   aussi   un   échec   qui   leur   coûta   8000   hommes.   A   partir   du   17   août   les   positions   russes   furent   soumises   à   un   bombardement   systématique. Celui-ci   s'accentuera   encore   à   partir   du   5   septembre,   et   l'assaut   final   fut   déclenché   le   8.   La   prise   du   bastion   de   Malakhov,   élément   essentiel   du dispositif   défensif,   conduisit   les   Russes   à   évacuer   la   ville   par   le   nord   en   empruntant   un   pont   de   bateaux   après   avoir   détruit   leurs   installations   et mis   le   feu   aux   navires   présents   dans   le   port.   Il   avait   été   prévu   que   la   flotte   appuie   l'offensive   terrestre   en   bombardant   le   front   de   mer,   mais   elle dut   y   renoncer   en   raison   d'un   vent   contraire   et   de   la   houle   qui   aurait   empêché   les   vaisseaux   d'ouvrir   les   sabords   de   leurs   batteries   basses,   les privant   ainsi   de   leurs   plus   puissants   canons.   Par   contre   les   dix   bombardes   (dont   quatre   françaises)   qui   étaient   mouillées   dans   la   baie   de Streletska entretinrent un feu nourri contre les positions ennemies (606 bombes furent lancées par les bombardes françaises). La   chute   de   Sébastopol   était   certes   un   succès   pour   les   Alliés,   mais   comme   nos   troupes   n’avaient   pas   n'avaient   pas   l'intention   de   s'enfoncer   dans le   territoire   russe   à   la   poursuite   des   armées   ennemies   fortes   de   150.000   hommes,   la   situation   était   à   nouveau   bloquée.   Plusieurs   projets offensifs   furent   alors   évoqués,   et   finalement   il   fut   décidé   d'attaquer   la   forteresse   de   Kinburn   située   à   l'embouchure   du   Dniepr   et   du   Bug, fleuves par où transitait une part importante du ravitaillement de l'armée russe de Crimée. La   flotte   française   en   mer   Noire   comptait   alors   soixante   bâtiments   presque   tous   à   vapeur   :   six   vaisseaux   (dont   deux   à   voiles),   sept   frégates,   six corvettes,   six   avisos,   cinq   bombardes   (dont   une   à   voiles),   dix   canonnières   (dont   deux   à   voiles),   huit   chaloupes   canonnières,   et   surtout   les   trois batteries   flottantes   cuirassée   Dévastation,   Lave,   et   Tonnante.   L'acheminement   de   ces   dernières   ne   s'était   pas   effectué   sans   difficultés   car   ces bâtiments   incapables   de   gouverner   à   la   voile   et   d'une   lenteur   désespérante   à   la   vapeur   durent   être   remorqués   par   les   frégates   Albatros, Magellan,   et   Darien,   mais   leur   gouvernail   manquant   d'efficacité,   elles   avaient   tendance   à   embarder,   et   leurs   remorques   furent   rompues   à plusieurs   reprises.   Parties   de   Brest,   Lorient,   et   Cherbourg   entre   le   30   juillet   et   le   10   août,   ces   batteries   arrivèrent   à   Sébastopol   entre   le   12   et   le 25 septembre, ayant effectué la traversée à la vitesse moyenne de 4,5 n. Les   6   et   7   octobre   une   flotte   de   quatre-vingt-dix   bâtiments   tous   à   vapeur   dont   trente-cinq   français   (quatre   vaisseaux,   quatre   frégates,   quatre   corvettes,   quatre avisos,   quatre   canonnières,   trois   batteries   flottantes   cuirassées,   sept   chaloupes canonnières,      et      cinq      bombardes)      appareilla      de      Kamiesh      et      Balaklava accompagnée   d'une   flotte   de   transport   qui   avait   à   son   bord   8000   hommes   de troupe.   Retardée   par   des   vents   forts   et   une   brume   épaisse,   elle   ne   parvint   au large   de   Kinburn   que   le   14.   Située   sur   un   isthme,   la   forteresse   était   constituée d'un   ouvrage   en   pierre   armé   d'une   soixantaine   de   canons   complété   par   deux batteries    comptant    une    dizaine    de    bouches    à    feu    situées    en    direction    de l'extrémité   de   l'isthme   et   par   des   batteries   implantées   de   l'autre   côté   de   la   passe donnant accès à l'estuaire. La supériorité alliée était donc écrasante. Kindburn, l’hive Les   chaloupes   canonnières   pénétrèrent   dans   l'estuaire   pour   prendre   les   défenses russes   à   revers,   et   le   lendemain   des   troupes   furent   débarquées   au   sud   du   fort hors   de   portée   de   ses   canons   afin   de   couper   la   retraite   de   la   garnison   ennemie. Ancrées   au   large   les   canonnières   et   les   bombardes   ouvrirent   alors   le   feu,   mais pour   peu   de   temps,   car   elles   étaient   ballotées   par   la   houle,   ce   qui   rendait   leur   tir inefficace.   Le   temps   s'améliorant   le   bombardement   put   reprendre   le   17.   Les   trois batteries   flottantes   s'avançant   par   leurs   propres   moyens   vinrent   prendre   position   entre   850   et   1150   m   du   fort.   Elles   étaient   appuyées   par   les canonnières   qui   en   étaient   distantes   de   1300   m   et   par   les   bombardes   qui   avaient   été   mouillées   à   2500   m   tandis   que   de   son   côté   l'artillerie débarquée   se   trouvait   à   400   m   de   ses   murailles.   Grâce   aux   observateurs   embarqués   sur   les   avisos   le   tir   des   bombardes   put   être   rectifié   en permanence, aussi se montra-t-il d'une grande efficacité. Au   bout   d'une   demi-heure   des   incendies   se   déclarèrent   dans   les   magasins   de   la   forteresse,   et   la   défense   russe   commença   à   faiblir.   Les canonnières   se   portèrent   alors   à   la   hauteur   des   batteries   flottantes,   et   les   vaisseaux   qui   jusque   là   étaient   restés   au   large   s'approchèrent   à   1600 m   et   ouvrirent   le   feu   à   leur   tour   tandis   que   les   frégates   franchissaient   la   passe   pour   prendre   elles   aussi   les   défenseurs   à   revers.   Bombardé   de tous   côtés,   le   fort   fut   rapidement   dévasté,   et   après   six   heures   de   résistance   les   Russes   durent   se   résigner   à   capituler.   Le   18   cette   victoire   sera parachevée par la décision prise par les Russes de faire sauter les fortifications situées de l'autre côté de la passe. Cette   première   utilisation   de   bâtiments   cuirassés   eut   un   grand   retentissement.   Tout   au   cours   de   l'action,   les   batteries   purent   impunément lancer   plus   de   3000   projectiles.   Pendant   ce   temps   les   boulets   qui   les   atteignaient   rebondissaient   sur   leurs   cuirasses   en   laissant   des   traces   de moins   de   3   cm   de   profondeur,   et   les   obus   se   brisaient   sans   éclater.   Bien   à   l'abri   derrière   le   blindage,   les   équipages   n'eurent   à   déplorer   que   deux morts   et   vingt-deux   blessés,   ces   pertes   étant   dues   à   des   projectiles   qui   avaient   réussi   à   pénétrer   par   les   sabords.   Il   est   vrai   que   ces   bâtiments n'avaient   eu   à   affronter   que   des   pièces   de   24   et   que   la   question   restait   posée   de   savoir   quel   aurait   été   leur   comportement   face   à   des   canons   de 50 ou de 68. Il   avait   initialement   été   envisagé   de   poursuivre   cette   offensive   en   attaquant   les   villes   de   Nicolajev   et   Kherson   qui   étaient   situées   en   amont,   l'une sur   le   Bug,   l'autre   sur   le   Dniepr,   et   qui   constituaient   des   nœuds   de   communication   pour   le   trafic   alimentant   l'armée   d'Ukraine,   mais   comme   la saison   était   trop   avancée,   la   décision   fut   prise   d'hiverner   sur   place.   Alors   que   l'escadre   rentrait   à   Kamiesh,   les   ruines   du   fort   furent   relevées,   et une   station   navale   constituée   des   trois   batteries   flottantes,   de   quatre   canonnières,   de   deux   chaloupes   canonnières,   et   d'un   transport   resta   sur place.   Mais   comme   le   précédent   l'hiver   fut   particulièrement   éprouvant   pour   l'ensemble   du   corps   expéditionnaire.   A   Kinburn   l'estuaire   fut   pris par les glaces, et quand survint la débâcle les batteries flottantes durent être échouées afin d'éviter qu'elles soient emportées.

Les opérations en Baltique en 1855

La   majeure   partie   des   effectifs   disponibles   ayant   été   affectée   à   la   mer   Noire,   aucune   opération   combinée   d'envergure   ne   pouvait   être   menée en   Baltique.   Les   seules   actions   envisageables   étaient   donc   la   reprise   du   blocus   des   côtes   russes   et   l'attaque   de   forteresses   côtières   mais   les batteries   flottantes,   conçues   pour   ce   théâtre,   n'étaient   pas   encore   disponibles.   Au   printemps   la   flotte   anglaise   composée   de   dix-sept   vaisseaux, dix-sept   frégates,   dix-neuf   bombardes,   et   onze   canonnières   parvint   la   première   sur   place,   et   elle   assura   aussitôt   un   blocus   effectif   des   golfes   de Finlande   et   de   Bothnie.   Elle   sera   rejointe   le   1er   juin   par   une   flotte   française   qui   était   partie   de   France   un   mois   plus   tôt   et   qui   comprenait   trois vaisseaux, les Tourville, Austerlitz, et Duquesne, et la corvette à vapeur d'Assas. La   première   mission   de   l'escadre   franco-britannique   fut   une   nouvelle   reconnaissance   de   la   forteresse   de   Kronstadt.   Depuis   l'année   précédente les   Russes   avaient   considérablement   renforcé   les   défenses   de   leurs   citadelles   côtières,   et   de   celles   de   Kronstadt   en   particulier,   à   l'aide   de batteries,   de   canonnières   à   vapeur,   et   d'obstacles   sous-marins.   De   plus,   pour   la   première   fois   dans   l'histoire,   ils   avaient   utilisé   des   mines   sous- marines.   Contenant   une   charge   de   3,5   kg   de   poudre,   elles   étaient   conçues   pour   exploser   lorsqu'elles   étaient   heurtées   par   la   carène   d'un   navire. La   corvette   britannique   Merlin   en   fut   la   première   victime.   Alors   qu'elle   avait   été   envoyée   en   compagnie   de   la   corvette   française   d'Assas   et   d'un autre   navire   britannique   pour   explorer   les   abords   de   la   forteresse   en   se   tenant   hors   de   portée   de   ses   canons,   elle   heurta   successivement   deux de   ces   engins   alors   qu'elle   se   trouvait   à   deux   milles   et   demi   de   la   terre   et   le   Firefly   qui   l'accompagnait   heurta   à   son   tour   une   troisième   mine, mais les charges utilisées étaient trop faibles pour leur causer des dégâts sérieux, et ces deux bâtiments purent poursuivre leur mission. Les   observations   effectuées   permirent   de   constater   la   quasi   perfection   des   ouvrages   défensifs   mis   en   place   par   les   Russes   ainsi   que   la   présence de   quatre   vaisseaux,   quatre   frégates,   et   quinze   canonnières   à   hélice.   Aussi   comme   sur   les   dix   batteries   flottantes   spécifiquement   conçues   pour assaillir   cette   forteresse   seules   trois   étaient   achevées   ou   sur   le   point   de   l'être,   il   fut   jugé   qu'une   attaque   de   Kronstadt   eut   été   vouée   à   l'échec. On   renonça   donc   à   envoyer   de   nouveaux   bâtiments   en   Baltique,   et   les   trois   batteries   flottantes   furent   envoyées   en   mer   Noire   où,   comme   nous l'avons vu, elles s'illustrèrent à Kinburn. Il   fut   alors   décidé   d'attaquer   la   forteresse   de   Sveaborg,   ensemble   d'ouvrages   construits   sur   des   îlots   qui   défendait   l'accès   à   la   ville   d'Helsingfors (actuel   Helsinki).   Entretemps   une   flottille   française   composée   de   trois   avisos   (Aigle,   Pélican,   Tonnerre),   quatre   canonnières   de   première   classe (Aigrette,   Avalanche,   Dragonne,   Fulminante),   deux   de   deuxième   classe   (Tempête,   Tourmente),   et   cinq   bombardes   (Tocsin,   Fournaise,   Trombe, Torche,   Bombe)   était   parvenue   en   Baltique.   Quinze   bâtiments   dont   dix   vaisseaux   furent   laissés   devant   Kronstadt,   et   un   ensemble   de   soixante- treize   navires   se   présenta   le   7   août   devant   la   forteresse   de   Sveaborg.   Cinq   mortiers   furent   installés   durant   la   nuit   sur   un   îlot   situé   à   2200   m   de   la place   forte,   et   le   lendemain   les   canonnières   placées   en   première   ligne   et   les   bombardes   embossées   un   peu   plus   loin   ouvrirent   le   feu,   les   grands bâtiments se tenant en retrait au large. Comme    ce    sera    le    cas    à    Kinburn    un    peu    plus    tard    les   bombardes   se   montrèrent   particulièrement   efficaces.   On   put observer   des   incendies   et   des   explosions,   et   de   nombreuses batteries    furent    démantelées.    Au    bout    de    trois    jours    de pilonnage    au    cours    duquel    les    Français    avaient    tiré    1322 boulets,   634   obus,   et   2194   bombes,   le   tir   cessa   le   11   à   4 heures   du   matin   en   raison   d'une   usure   excessive   des   mortiers britanniques.   Si   les   murs   des   fortifications   avaient   assez   bien résisté,   par   contre   les   magasins   et   les   réserves   de   poudre avaient   été   dévastés.   De   plus   dix-huit   navires   situés   dans   le port   avaient   été   atteints,   dont   six   vaisseaux,   deux   frégates,   et une   corvette   qui   furent   jugés   irréparables.   Quant   au   nombre de   morts,   côté   russe   il   s'élevait   à   2000   contre   un   mort   et   une dizaine de blessés côté alliés.   La   saison   étant   déjà   avancée,   les   alliés   vont   désormais   se contenter     de     poursuivre     pendant     quelque     temps     leurs opérations   de   harcèlement   contre   le   littoral   russe,   coulant   de nombreux   navires   et   détruisant   des   installations   à   terre,   et dès    le    11    septembre    les    bombardes    et    les    canonnières quittèrent   la   région,   suivies   le   6   décembre   par   le   reste   de   la flotte.

Les opérations au nord de la Russie et en

Extrême Orient

Deux    frégates    et    quatre    corvettes    furent    envoyées    pour établir   un   blocus   en   mer   Blanche   où   elles   arrivèrent   le   11   juin 1855.   Les   caboteurs   rencontrés   furent   arraisonnés,   et   une soixantaine     de     récalcitrants     furent     détruits     avec     leur cargaison.   Par   ailleurs   lorsque   nos   embarcations   essuyèrent des   tirs   venant   de   terre,   la   ville   ou   le   village   d'où   étaient partis   ces   tirs   furent   soumis   à   des   représailles.   Nos   équipages souffrant    cette    fois    encore    du    scorbut,    les    Anglais    leur cédèrent   du   jus   de   citron   dont   ce   fut   la   première   utilisation dans   la   Marine   française,   mais   il   faudra   encore   un   certain temps   avant   que   cette   pratique   soit   admise   par   notre   corps médical et généralisée. En   Extrême   Orient   ce   sont   cette   fois   douze   bâtiments   qui furent    envoyés.    Mais    là    encore    les    Russes    avaient    évacué leurs     installations     côtières.     Même     la     place     forte     de Petropavslosk   fut   trouvée   vide   de   ses   occupants,   et   après   en avoir détruit l'arsenal les Alliés quittèrent la région.

La paix

Alors   que   l'Angleterre   échafaudait   des   plans   d'attaque   de   Kronstadt,   en   France   les   récoltes   avaient   été   mauvaises   et   la   guerre   était   de   plus   en plus   impopulaire.   Conscient   du   fait   qu'il   était   inutile   d'espérer   qu'une   victoire   significative   puisse   mettre   fin   à   cette   guerre   atypique   qui opposait   deux   puissances   dont   la   supériorité   était   essentiellement   maritime   à   un   pays   immense   qui,   quarante   ans   plus   tôt,   avait   mis   en   échec la   Grande   Armée,   Napoléon   III   prit   l'initiative   en   amorçant   des   négociations   avec   le   tsar   par   l'entremise   de   l'Autriche.   Le   moment   était   bien choisi   car   la   Russie   était   alors   isolée   :   la   Suède   était   prête   à   rallier   les   Alliés   et,   poussée   par   la   France,   l'Autriche   menaça   le   16   décembre   d'en faire   autant   si   les   Russes   refusaient   de   se   soumettre   à   un   ultimatum   en   quatre   points   qui   leur   fut   adressé.   Quant   à   la   Prusse,   si   elle   entendait rester   neutre,   elle   pressait   le   tsar   de   faire   la   paix.   Comme   de   plus   l'Etat   russe   était   proche   de   la   banqueroute,   Alexandre   II   fut   amené   à   accepter le   16   janvier   1856   les   conditions   posées   par   l'ultimatum   autrichien,   et   en   février   un   Congrès   réunissant   toutes   les   puissances   européennes (Russie comprise) s'ouvrit à Paris. Il déboucha le 30 mars sur le traité de Paris qui mit un terme au conflit. Par   ce   traité   les   puissances   européennes   garantissaient   l'indépendance   et   l'intégrité   de   l'empire   ottoman   qui   de   son   côté   s'engageait   à maintenir   l'égalité   de   traitement   des   chrétiens   et   des   musulmans   sur   son   territoire.   Par   ailleurs   les   puissances   signataires   s'engageaient   à   faire respecter   la   liberté   de   navigation   sur   le   Danube.   Enfin,   en   ce   qui   concerne   la   mer   Noire,   la   convention   des   Détroits   de   1841   était   confirmée   et même   durcie,   puisque   cette   mer   était   neutralisée,   de   sorte   que   ni   le   sultan   ni   le   tsar   ne   pouvaient   plus   y   entretenir   une   flotte   de   guerre.   Seule était   autorisée   la   présence   de   petites   unités   chargées   de   la   défense   des   côtes.   Plusieurs   dispositions   réglementant   la   guerre   sur   mer   furent également   prises   à   cette   occasion,   la   plus   importante   étant   l'abolition   de   la   guerre   de   course   menée   par   les   corsaires.   En   outre   les   droits   des neutres   furent   précisés   :   selon   ces   accords,   en   dehors   de   la   contrebande   de   guerre,   toute   marchandise   transportée   sous   pavillon   neutre   fut déclarée inviolable, et il fut également décidé que les navires neutres ne seraient astreints à respecter un blocus que si il était effectif. Bien   que   les   flottes   alliées   n'aient   jamais   eu   l'occasion   d'affronter   les   escadres   russes,   les   forces   navales   franco-britanniques   jouèrent   un   rôle déterminant   tout   au   long   de   la   guerre   de   Crimée.   D'une   part   elles   se   montrèrent   capables   d'acheminer   536.403   hommes,   50.974   chevaux,   et 724.536   tonnes   de   matériel,   dont   273.780   hommes,   4266   chevaux,   et   116.661   tonnes   de   matériel   pour   la   seule   la   Marine   française   qui   mit   en œuvre   à   cet   effet   cent-trente-deux   bâtiments   (onze   vaisseaux   mixtes,   vingt-et-un   vaisseaux   à   voiles,   dix-neuf   frégates   à   vapeur,   dix-neuf frégates   à   voiles,   vingt-et-une   corvettes   et   dix-sept   avisos   à   vapeur,   ainsi   que   vingt-quatre   transports   à   voiles   ou   à   vapeur).   Au   cours   de   ces traversées   une   seule   unité   fut   perdue   :   la   frégate   à   voiles   Sémillante   qui   par   mauvais   temps   sombra   au   sud   de   la   Corse   sur   l'îlot   Lavezzi   avec   692 hommes à bord. L'autre tâche des navires alliés fut comme nous l'avons vu l'attaque d'ouvrages fortifiés. Or   les   flottes   de   ce   temps   n'étaient   pas   préparées   pour   accomplir   des   missions   de   transport   de   cette   importance   sur   de   telles   distances,   et   les premiers   bombardements   de   Sébastopol   mirent   en   évidence   l'inefficacité   et   la   vulnérabilité   des   vaisseaux   face   aux   canons   qui   armaient   la forteresse,   d'où   le   recours   aux   navires   cuirassés.   Enfin   cette   guerre   établit   de   façon   définitive   la   supériorité   des   vapeurs   sur   les   voiliers.   Face   à une   Russie   dont   la   modernisation   était   loin   d'être   comparable   à   celle   des   autres   nations   occidentales,   c'est   essentiellement   grâce   à   leur puissance   économique   et   industrielle   que   la   France   et   de   la   Grande   Bretagne   purent   sortir   victorieuses   de   ce   conflit.   Elles   purent   ainsi   à   la   fois assumer   la   mise   en   place   et   la   logistique   du   corps   expéditionnaire   qui   fut   envoyé   en   Crimée   et   remédier   aux   carences   de   leurs   flottes   en construisant   un   nombre   suffisant   de   bâtiments   de   siège   (canonnières,   bombardes,   et   batteries   flottantes   cuirassées),   ainsi   que   de   nouveaux vaisseaux   à   hélice.   De   plus   la   France,   dont   la   marine   marchande   s'était   révélée   insuffisante   pour   assurer   l'acheminement   de   ses   troupes,   se montra capable d'adjoindre à sa flotte un certain nombre de transports à vapeur. Une   conséquence   inattendue   du   traité   de   Paris   fut   l'amorce   d'un   rapprochement   entre   Paris   et   Saint   Petersbourg.   Au   cours   des   discussions   des relations   amicales   s'étaient   en   effet   établies   entre   les   représentants   de   ces   deux   pays,   et   elles   se   poursuivirent   par   la   suite.   La   rencontre   des deux   empereurs   en   septembre   1857   scella   le   début   d'une   entente   dont   la   Grande   Bretagne   ne   tarda   pas   à   prendre   ombrage.   Mais   ce rapprochement   fut   de   courte   durée.   En   effet   lorsqu'en   1863   la   Pologne   s'insurgea   pour   réclamer   son   indépendance,   Napoléon   III,   fidèle   à   ses idées   concernant   l'autodétermination   des   peuples,   tenta   (vainement   d'ailleurs)   d'intervenir   en   sa   faveur,   ce   que   ne   put   supporter   le   tsar   qui   mit alors un terme aux relations cordiales qui s'étaient établies entre la France et la Russie.

Jean Marpeaux

notes : 1. En fait le règne de Napoléon III fut une suite de guerres, mais la plupart d'entre elles se déroulèrent outremer. 2. Elle ne comprenait alors aucun vaisseau à hélice, et les quelques vapeurs dont elle disposait étaient de petites unités. 3. Prusse et l'Autriche avaient refusé de s'allier aux franco-britanniques contre la Russie. 4. Contrairement à la Royal Navy la Marine française ne distribuait pas encore de jus de citron à ses équipages. 5. Alors qu'aucune liaison télégraphique n'existait encore entre Sébastopol et le nord de la Russie

Annexes

FORTERRESSE DE kRONSTADT